El sorprendente nivel de condición física necesaria para triunfar como miembro del equipo de boxes de NASCAR

Fotografía de Nigel Kinrade

¿Está lo suficientemente en forma para ser un miembro del equipo de boxes de NASCAR? (Alerta de spoiler: No)

NASCAR es objeto de un extraño debate: ¿las carreras de coches deberían considerarse un deporte? Por un lado, hay personas que no están familiarizadas con las carreras (e incluso fanáticos casuales) que se burlan de ellas o las descartan como un grupo de buenos chicos conduciendo en círculos. Por otra parte, nada menos que Ernest Hemingway enumera las carreras de automóviles junto con las corridas de toros y el montañismo como los únicos deportes 'reales'; el resto, como él dice, son solo juegos. Pero realmente, ¿podemos (y debemos) celebrar carreras de autos de horas de duración junto con el fútbol y el béisbol como los mayores desafíos deportivos de Estados Unidos?



Si me preguntas, yo a mi vez te preguntaría por qué un equipo de carreras profesional necesita un gimnasio de nivel universitario y un campo de atletismo de tamaño completo en su sede.



Eso es lo que encontré cuando Tide PODS invitó a algunos periodistas a asistir al Bank of America 500 en Charlotte Motor Speedway. Lo que inicialmente asumí que sería un fin de semana largo hablando de autos y condiciones de la pista fue, en cambio, una mirada reveladora entre bastidores sobre lo que constituye (y no) un deporte.

Los conductores reciben todos los titulares, ya sea que ganen una carrera o sufran un accidente espectacular. Y definitivamente son atletas, pero no de la forma en que piensas. Matt Kenseth condujo el auto # 20 Tide PODS para Joe Gibbs Racing en Charlotte, y aunque reconoce que mantenerse en forma es útil, también tuvo que esforzarse para hacerlo. Para él, comer bien y dormir lo suficiente son partes importantes de mantenerse mentalmente alerta durante una carrera agotadora. Para hacer ejercicio, le gusta salir y andar en bicicleta:



Y eso es ... todo, de verdad. Eso es porque para los conductores, el aspecto físico más importante de la conducción no es su fuerza o resistencia, sino su trasero. En serio. Depende de los conductores actuar como los sensores grandes y sensibles en los autos que de otra manera carecen de ellos, usando lo que él siente para comunicar los cambios necesarios a la tripulación. Cada inclinación, cada estruendo, cada giro: si no eres lo suficientemente sensible y articulado para detectar fallas menores y traducirlas en cambios mecánicos, no serás un piloto de NASCAR por mucho tiempo.

Pero para que no piense que la falta de énfasis en la condición física del conductor afecta a NASCAR como deporte (y, para ser claros, conducir un automóvil a 200 mph durante más de 4 horas requiere mucho de resistencia física y mental), recuerde que hay más en un equipo de carreras que solo el piloto. Si desea encontrar los verdaderos pernos prisioneros, no busque más allá del equipo de boxes. Para los que no están familiarizados, esto es lo que hacen estos tipos:



Eso significa que se cambiaron los cuatro neumáticos y se volvió a llenar el tanque de gasolina, todo en menos de 15 segundos. Para entender cómo es posible, es útil saber que, en su mayor parte, estos tipos tienden a ser grande . Cada neumático pesa alrededor de 60 libras, y esos tanques de gasolina pesan alrededor de 100 libras, por lo que probablemente no sea sorprendente que los equipos recluten ex aspirantes a la universidad y la NFL para formar sus equipos. Pero lo que podría sorprender es la frecuencia (y la intensidad) con la que se ejercitan: al menos con la misma frecuencia con la que practican en equipo, 3-5 días a la semana.

Mientras recorríamos las instalaciones de Joe Gibbs Racing, finalmente llegamos a un lugar inesperado: el gimnasio. Y no, como unas pocas máquinas de cable universales y cintas de correr, estoy hablando de una fila tras otra de máquinas Hammer Strength en un lado, y más entrenamiento 'funcional' (piense en bastidores de sentadillas, cuerdas de batalla, anillos de gimnasia y trineos) en el otro. . Eso es porque, al igual que con cualquier otro equipo deportivo, cada miembro juega un papel diferente y necesita adaptar su entrenamiento en consecuencia.

'Hago ejercicio en máquinas porque es más seguro', dijo el miembro de la tripulación Houston Stamper, quien cambia las llantas delanteras cuando el auto llega a boxes. Me había preguntado por qué había tantas máquinas cuando la sabiduría convencional dice que las pesas libres son un método de entrenamiento superior, y este razonamiento nunca se me ocurrió. Debido a que Houston solo tiene que operar la llave de impacto de alta potencia (relativamente) liviana que quita y aprieta las tuercas del automóvil, no tiene que ser enorme. En cambio, trabaja en movimientos explosivos para poder ponerse en cuclillas, hacer lo suyo y saltar fuera del camino.

Una de las primeras fotos del gimnasio de Joe Gibbs Racing. Ahora es muy diferente.

Ese no es necesariamente el caso de John Eicher, quien reposta el auto en cada parada. Las latas de gasolina alimentadas por gravedad son pesadas, por lo que sus entrenamientos pueden incluir una dieta constante de sentadillas, limpiezas y otros levantamientos de potencia para darle la fuerza y ​​estabilidad necesarias para lanzar las latas de manera segura y rápida. Joe Gibbs Racing instaló recientemente un campo de fútbol de tamaño completo, por lo que el equipo también lo usa para entrenar en equipo, haciendo entrenamiento pliométrico y de agilidad - y dado el tamaño de los miembros de la tripulación y el espacio limitado con el que tienen que trabajar, la agilidad no es poca cosa.



El entrenamiento del equipo tampoco se trata solo de rendimiento. Se trata al menos tanto de la prevención de lesiones, porque trabajar como miembro de la tripulación en el transcurso de la temporada más larga en deportes profesionales es en realidad algo bastante peligroso. Existen los riesgos obvios asociados con el trabajo alrededor de los automóviles (los hombres del gas pueden incendiarse y lo hacen con una frecuencia alarmante), pero también el hecho de que lo que hacen estos hombres es extremadamente repetitivo. Mover el mismo objeto pesado en la misma dirección una y otra vez es cómo se crean las lesiones, y los miembros de la tripulación buscan obtener una ventaja y evitarlas como pueden.

Parte de esa ventaja proviene de la Dra. Jena Gatses, doctora en fisioterapia y especialista en rendimiento deportivo en Joe Gibbs Racing. Además de ayudar a los atletas a desarrollar rutinas de fitness funcionales y especializadas (ella misma es una mujer extremadamente en forma ), también ayuda a curar sus dolores y molestias en la sala de fisioterapia que había construido junto al gimnasio. Allí, utiliza técnicas que van desde la terapia de masajes hasta la punción seca para aliviar el dolor y acelerar la recuperación:

Incluso está allí el día de la carrera, brindando apoyo de último momento a los conductores y miembros de la tripulación. Aquí, la pillé trabajando en un tipo de otro equipo de Joe Gibbs con un pequeño dispositivo extraño. Es básicamente un rodillo de espuma con esteroides, que trabaja para promover el flujo sanguíneo y liberar la tensión:

Ian Lang / AskMen

Todo esto viene junto el día de la carrera, donde la tripulación tiene la tarea de mantener el auto funcionando sin problemas e incluso hacer reparaciones menores si es necesario. Los autos en estos días están muy cerca unos de otros en lo que respecta a potencia y rendimiento, y los boxes representan una de las pocas áreas donde los conductores pueden recuperar tiempo y mejorar su posición: cada milisegundo cuenta.

Lo que encontré interesante es que hubo una clara caída en el rendimiento a medida que avanzaba la carrera, y la fatiga comenzó a hacer las paradas cada vez más largas. Eso no es un golpe en sus habilidades o niveles de condición física, sino más bien una realidad de las condiciones que enfrentan: las temperaturas en la pista pueden alcanzar los 140 grados Fahrenheit, y tienen que trabajar con cascos completos y trajes resistentes al fuego. El resultado es un montón de tripulantes agotados y sudorosos y mucha ropa maloliente para Chris Miko, quien conduce el transportista y se ocupa de esas cosas.

(Aquí es donde es útil tener una compañía de detergentes como patrocinador, ya que los típicamente excelentes POD de Tide hacen un buen trabajo eliminando el mal olor de los trajes, me dijo. Tienen una nueva línea deportiva diseñada específicamente para sacar el mal olor de ropa deportiva; me dieron algunas en mi paquete de botines y funcionan muy bien).

Al final, ¿tenía razón Hemingway? No. La gente razonable puede reconocer que nuestros deportes más populares son tan dignos de este título como la trifecta varonil de las carreras, las corridas de toros y el montañismo. Pero a cualquiera que piense que NASCAR no es un deporte en absoluto, le entregaría una llanta de 65 lb, una lata de gasolina de 100 lb y le diría que se ponga manos a la obra. El PR de la tripulación de los Tide PODs esta temporada es de unos tranquilos 10,5 segundos, y el tiempo corre.